Des véhicules tout-terrain pour l'éternité

Jusqu'à présent, l'humanité a abattu six voitures sur la lune. L'un est toujours au volant. L'histoire de la course folle pour mobiliser la lune a commencé il y a plus d'un demi-siècle.

De Harold Kaiser

Seulement 80 mètres ? Cela ressemble à un saut, une évidence. En tout cas, après une distance qui peut être parcourue en voiture en une minute. Du moins si vous appliquez une norme terrestre. Mais pas sur la lune avec ses conditions particulières. La voiture lunaire chinoise Jadehase 2 fait face à ce voyage apparemment ridicule. C'est le seul des sept véhicules internationaux qui circule encore sur le satellite terrestre. Les six autres des États-Unis, de la Russie et un autre de Chine (Jadehase 1) sont maintenant à la retraite.

Début décembre 2021, l'éclaireur toujours actif de l'Empire du Milieu a été chargé de rouler jusqu'à une étrange structure à 80 mètres de distance afin de pouvoir l'examiner de près et envoyer des images sur terre. Jusqu'à présent, les scientifiques devaient se contenter de photos floues prises à distance. On ne sait pas si la morne friche grise est un rocher, un tas de poussière de lune aux formes étranges ou peut-être une illusion.

Le soleil ne fournit pas toujours l'électricité

Le saut sauté supposé ne peut en aucun cas être maîtrisé en quelques minutes. Même pas dans deux ou trois jours. Parce que Jade Bunny 2 n'est pas seulement un canard particulièrement boiteux avec une vitesse d'un mètre par jour lunaire, il doit également faire face à des exigences particulières. Un jour lunaire s'étend sur 14 jours terrestres, ce qui est dû à la position de la lune par rapport au soleil. Ce n'est qu'alors que l'étoile centrale de notre galaxie brille suffisamment pour que Jadehase 2 puisse générer suffisamment de courant pour les moteurs électriques des six roues à l'aide de ses pales solaires. Cependant, la nuit au clair de lune, qui dure également 14 jours terrestres, le scout doit faire une pause car la faible lumière du soleil ne fournit pas assez d'énergie. La mission va donc s'éterniser. En termes purement mathématiques, le rover aurait besoin de 5,7 mois pour atteindre sa destination. Il y parviendrait vers Pâques 2022, à condition qu'aucun obstacle ne soit évité sur une grande surface.

Le Lunochod russe 1 : 756 kilogrammes, 8 moteurs assurent une vitesse de pointe de 2,5 km/h

L'éclaireur asiatique a atterri sur la face cachée de la lune en décembre 2018 dans l'immense cratère Von Kármán du pôle Sud du bassin d'Aitken. Les experts estiment qu'il a parcouru environ 500 mètres depuis lors. Afin de pouvoir le contrôler à distance là-bas, un satellite a dû être tiré et mis en place. Sinon, les commandes radio ultra-rapides, qui parcourent le gang, pour ainsi dire, ne seraient envoyées nulle part. Il a hérité du drôle de nom, du nom du compagnon animal de la déesse de la lune "Chang'e" de la mythologie chinoise, de son prédécesseur Jadehase 1. Au cours d'un vote en ligne, la majorité d'un bon 650.000 XNUMX participants ont pensé que ce terme était approprié.

Le "Jade Bunny" s'est tu il y a longtemps

Jadehase 1 ne répond que partiellement aux espoirs placés en lui. Parce que Robbie, qui est également équipé de cellules solaires et d'un entraînement électrique, pèse 140 kilos et mesure 1,5 mètre de moins, s'est coincé dans la poussière de lune partiellement jusqu'aux chevilles après seulement 114 mètres. Pour cela, ses appareils scientifiques ont fonctionné bien plus longtemps que les trois mois prévus, à savoir plus de deux ans et demi. Le 31 juillet 2016, elle s'est finalement tue car la technologie avait abandonné à des températures de plus de 100 degrés en dessous de zéro.

Le "Jade Bunny" chinois est désormais à la retraite

Sa fin a été communiquée au monde d'une manière spéciale - à la première personne. Les relations publiques de l'agence spatiale lui ont composé cette phrase d'adieu, comme s'il avait pu parler : « Il y a encore beaucoup de questions auxquelles je répondrais, mais je suis le lapin qui a vu le plus d'étoiles ! La lune dit qu'elle m'a préparé un très très long rêve.» Avant que la Chine ne relance la mobilisation sur la lune avec la première version du lapin de jade le 14 décembre 2013, il y a eu 40 ans de stagnation. Aucune automobile n'a fait tourbillonner de la poussière de lune aussi longtemps. Le dernier éclaireur terrestre à ce jour était le Lunochod 2 russe, qui a finalement gelé pour toujours en mai 1973 en raison du froid brutal de l'espace.

La course folle a commencé en 1970

En 1970, la course folle entre les grandes puissances de l'Union soviétique et des États-Unis pour la mobilisation a commencé bien au-dessus de nos têtes. L'événement déclencheur de ces jeux musculaires de longue durée a été un coup douloureux pour l'image de soi des États-Unis, qui a dans le même temps poussé les Américains à de nouveaux exploits. Dans la nuit du 16 au 17 novembre 1970, l'équipe de direction de l'agence spatiale américaine NASA n'aura pas trouvé le sommeil, ou seulement avec difficulté, car elle a dû être tenue éveillée par la nouvelle de la dernière mission spatiale réussie de l'Union soviétique. .

À cette époque, les Russes ont réussi à rattraper les États-Unis : ils ont tiré sur la première automobile sur le satellite terrestre poussiéreux - Lunochod 1. C'était il y a plus de 50 ans. Un jour après l'atterrissage, le New York Times a rapporté dans un langage d'information sobre à la première page : « Un véhicule soviétique à huit roues manoeuvrant sur la lune. » Juillet 21 est devenu la première personne à marcher sur la lune. Raison suffisante en fait pour que les États-Unis n'aient pas à se sentir pris dans cette réalisation historique. Et pourtant, l'état émotionnel de la phase était probablement celui de la NASA. Là, ils savaient que la démarche époustouflante d'Armstrong défierait l'empire mondial rival de l'URSS dans une entreprise d'une valeur au moins égale. Par exemple, si elle réussit à lancer une fusée avec une cargaison extraordinaire au sommet dans l'espace.

Luna 17 a atterri doucement dans la poussière

Cette nuit-là, c'est arrivé à la voiture qui a à peu près la taille de la petite voiture Smart. Les Américains ne voulaient pas laisser ce coup sans réponse dans la course acharnée entre les deux nations pour la suprématie dans l'espace. Parce que l'échange de coups n'était plus seulement une question de leadership technico-scientifique ou de satisfaction de la vanité du personnel politique de haut niveau. Ces projets d'un milliard de dollars servaient principalement la revendication de la puissance mondiale et la démonstration de la supériorité de l'autre système politique.

Tôt le matin du 17 novembre à 6 h 47, heure de Moscou, le commandement spatial russe a signalé : La capsule spatiale Luna 17 a atterri relativement doucement dans la poussière de la région de « Mare Imbrium » du côté de la taux de chute de deux mètres par seconde. Un atterrissage de livre d'images. Lorsque ce message de succès est arrivé, le Marshall Space Flight Center à Huntsville / Alabama venait de passer minuit en raison du décalage horaire. 0h47 exactement.

Le conducteur du "Lunachod 1" était assis par terre

Environ 75 minutes après le toucher des roues, les Américains ont également dû reconnaître que la voiture fonctionnait réellement. Vers 2 h 02 du matin à Huntsville, le conducteur de Lunochod 1 a signalé au trafic radio entendu les mots : « Je vois la surface de la lune. C'est plat et beau. » Les laïcs auraient certainement été interloqués par cette phrase, après tout, un chauffeur voit toujours ce qui se passe devant lui. Ce n'est pas le cas des experts de la NASA, qui savaient exactement de quoi il s'agissait : le conducteur du mobile lunaire n'était pas dans la voiture, mais à bon 385.000 XNUMX kilomètres dans le centre de contrôle d'Evpatoria sur la péninsule de Crimée sur la mer Noire. Un chef-d'œuvre.

De là, il a dirigé le véhicule avec quatre autres hommes - le commandant, l'ingénieur, le navigateur et l'opérateur radio - de la rampe abaissée à la surface de la lune. Les images pour cela ont été fournies par deux caméras de télévision en noir et blanc à l'avant de la voiture, qui ont clignoté sur un moniteur en Crimée. Lunochod a réagi aux commandes de direction radio que le conducteur donnait sur terre à l'aide d'un levier de commande. Ce qui parait simple, c'était tout sauf cela, car malgré la vitesse de la lumière (environ 300.000 770.000 kilomètres par seconde), les signaux d'image et de radio arrivaient toujours avec un retard d'environ trois secondes pour les XNUMX XNUMX kilomètres de route Terre-Lune-Terre en raison de la reconfirmation nécessaire. De plus, le conducteur avait un temps de réaction d'environ une seconde. Cela signifiait que le véhicule en forme de baignoire sur le satellite terrestre était toujours un peu plus loin que ne le montraient les images arrivant actuellement sur terre.

Huit moteurs électriques sur huit roues

De plus, un petit défaut de conception a été reconnu peu après l'atterrissage : les caméras montées trop bas rendaient Lunochod dans une certaine mesure myope car leur angle de vue était trop focalisé sur le sol. Si, par exemple, une grosse pierre apparaissait qu'il fallait éviter rapidement, le retard et le champ de vision restreint nécessitaient une direction rapide. La situation était similaire lors de l'accélération ou du freinage, les deux pouvant être contrôlés en accélérant ou en relâchant simplement l'accélérateur à l'aide des moteurs électriques sur chacune des huit roues. Heureusement, le véhicule robot n'était pas rapide. La vitesse de pointe n'était que de 2-3 km/h.

Alors que cette aventure a provoqué l'étonnement dans le monde entier, en plus du léger retard, l'équipe de commandement a lutté à plusieurs reprises avec des signaux radio faibles, avec des images télévisées souvent défaillantes et parfois floues et, au mieux, avec une orientation modérée. Après tout, les éclaireurs électroniques modernes comme Google Maps ne faisaient même pas partie des rêves. Au lieu de cela, le navigateur a dû faire face à des cartes de lune en papier. À en juger par cela, c'est un exploit fantastique d'avoir libéré le « marche de la lune », parfois coincé, comme le traduit Lunochod, des cratères ou des terrains autrement difficiles. Last but not least, cela a été réalisé grâce à une sorte de crampon sur les bandes de roulement des huit roues et à un va-et-vient courageux.

La durée de vie était de près de onze mois

Sa durée de vie était estimée à un quart d'année. Mais la construction s'est avérée beaucoup plus solide et a fonctionné beaucoup plus longtemps. Presque onze mois. Entre-temps, elle a rassemblé une énorme quantité de nouvelles informations sur les propriétés chimiques et physiques de la lune, sur sa géologie et sa géographie, environ 20.000 500 photos ont été transmises, le sol a été analysé XNUMX fois avec un équipement spécial et les rayons cosmiques ont été constamment mesuré. L'électricité pour tout ce travail a été fournie par des cellules solaires dans le couvercle mobile de la baignoire mobile à l'aspect amusant. Il s'ouvrait automatiquement à la lumière du jour et se fermait dans l'obscurité.

Non seulement parce que l'électricité ne pouvait pas être produite sans la lumière du soleil, mais aussi parce que les appareils de mesure sensibles dans la cuve devaient seulement être protégés du froid avec le couvercle fermé et en même temps maintenus au chaud par un radiateur atomique. Début octobre 1971, Lunochod 1 a finalement cessé de faire un son - comme son modèle frère plus tard, il a été gelé. Même le chauffage spécial ne pouvait apparemment rien faire contre le froid nocturne brutal. Il était alimenté par une petite quantité de polonium radioactif, qui génère de la chaleur comme effet secondaire pendant son processus de désintégration. Mais cela ne suffisait plus. Le premier véhicule lunaire artificiel a laissé une trace de roue éternellement reconnaissable de 10,5 kilomètres dans la poussière de la surface. Elle se termine dans le paysage vallonné de la région du « Cap Héraclide ».

La première sonde spatiale "Sputnik" a été lancée en 1957

Au-delà du transport terrestre de voitures dans l'espace, la véritable course à la domination spatiale durait depuis plus d'un quart de siècle à l'époque. Avec des changements constants de direction et des équipements différents. La compétition nationale a été lancée par les Soviétiques le 4 octobre 1957. À cette époque, ils ont mis en orbite Spoutnik 1 depuis le cosmodrome de Baïkonour / Kazakhstan. La première sonde spatiale connue de l'homme. À partir d'une altitude orbitale maximale de 939 kilomètres, il a envoyé des bips à ondes courtes vers la Terre qui pourraient être reçus n'importe où.

C'étaient des sons qui donnaient aux Américains de graves maux d'oreille. Car avec le Spoutnik sphérique (83,6 kilogrammes, 58 centimètres de diamètre) il a été prouvé qu'il est possible de transporter des objets dans l'espace qui pourraient présenter un risque. Spoutnik a brûlé 92 jours après son décollage lorsqu'il a pénétré des couches plus profondes de l'atmosphère terrestre. Mais la conclusion de la mission Spoutnik selon laquelle l'Union soviétique pourrait être en mesure d'atteindre les États-Unis avec des ICBM armés dans un proche avenir a suscité un tel sentiment de menace au Congrès américain que l'administration du président Dwight D. Eisenhower s'est dissociée du prendre des contre-mesures.

Le choc Spoutnik a conduit à la fondation de la NASA

Cette peur, également connue sous le nom de choc Spoutnik, a conduit à la fondation de la NASA en juillet 1958 et donc à un grand nombre de missions spatiales des deux côtés au fil des décennies. Les programmes américains s'appelaient, entre autres, "Mariner", "Mercury", "Gemini" ou "Apollo". Ceux des Soviétiques s'appelaient "Lunik", "Luna", "Wostok", "Voschod" ou "Salyut". C'est arrivé en succession rapide. Parfois, les Américains avaient une longueur d'avance, puis les Russes à nouveau. Comme le 12 avril 1961, lorsque le lieutenant Youri Gagarine a été la première personne à être pourchassé en orbite à la tête d'un puissant lanceur Vostok et a fait le tour de la terre une fois dans sa capsule. 108 minutes plus tard, il a atterri en parachute près des villes de Saratov et Engels dans la région de la Volga. Gagarine était un héros, promu major, et le monde a eu une autre sensation spatiale.

Le président américain John F. Kennedy, qui a pris ses fonctions en janvier de la même année, a qualifié la campagne Gagarine de honte nationale. L'Amérique devait donc montrer à nouveau qu'elle pouvait faire encore mieux. Coûte ce qu'il peut. Kennedy a formulé la prétention à la puissance mondiale le 25 mai 1961 devant le Congrès américain : « Je crois que cette nation devrait s'engager à atteindre l'objectif d'avoir une personne atterrir sur la lune, puis lui avant la fin de cette décennie de revenir en toute sécurité sur terre. « En 1969, huit ans après la publication de cette instruction, l'astronaute américain Neil Armstrong a posé le pied sur la lune. Cette démonstration de force arrivait à point nommé, car les deux pays étaient en pleine guerre froide et étaient constamment à la recherche d'opportunités pour se faire connaître et menacer les autres grandes puissances.

La voiture lunaire pliée est venue sur la lune avec Apollo 15

Deux ans plus tard, le 26 juillet 1971, Apollo 15 était enfin prêt à être lancé sur la rampe de lancement du Kennedy Space Center en Floride. À bord de la fusée géante Saturn se trouvaient les trois astronautes David Scott, James Irwin et Alfred Worden (en tant que commandant de la capsule spatiale "Endeavour") et la première voiture spatiale pliée aux États-Unis, qui ressemblait à un buggy du désert bon marché, mais plus de 40 millions de dollars Frais de développement dévorés.

Avec le « Lunar Roving Vehicle » (LRV), il n'était pas seulement possible d'étendre le rayon d'action des astronautes de ce qui était autrefois quelques centaines de mètres à pied à plusieurs kilomètres en déplacement. Ce qui était beaucoup plus décisif, c'était que la voiture n'avait pas à être télécommandée laborieusement, comme c'était le cas avec les Soviétiques, mais que deux astronautes pouvaient s'y asseoir et la conduire eux-mêmes. De plus, la voiture ouverte avait quatre roues motrices pour être du bon côté, ce qui était censé l'empêcher de rester coincé dans la poussière de lune parfois profonde. Vous avez fait l'expérience des premiers pas légendaires de Neil Armstrong. Le copilote spatial David Scott a rapporté plus tard que la surface était constituée d'une couche de poussière de 15 centimètres d'épaisseur qui ressemblait à de la neige poudreuse.

Tout s'est déroulé comme sur des roulettes, le décollage, l'atterrissage près de la chaîne de montagnes Hadley le 30 juillet, le retrait et le dépliage des roues du véhicule tout-terrain, ainsi que le retour sur terre le 2 août 1971. Scott et Irwin au cours de leur séjour de deux jours avec le buggy spatial 27,8 kilomètres avec un temps de trajet total de trois heures et deux minutes. Vitesse maximale : 14 km/h.

La voiture de la NASA a été taillée pour être légère

Contrairement à son homologue russe lourd (756 kilos), tout sur la voiture de la NASA a été coupé pour réduire le poids. Du cadre en aluminium aux deux sièges en aluminium aux quatre roues légères en treillis métallique flexible avec des inserts en titane dans la bande de roulement. La voiture ne pesait que 210 kilos et était propulsée par un moteur électrique par roue. Performances ensemble : une puissance. Le fait que la voiture soit également dotée de la direction intégrale a porté ses fruits dès le début de la mission. Peu de temps après l'avoir ouvert, Scott a signalé par radio que la direction avant ne fonctionnait pas, mais ce n'était pas un problème, car il pouvait diriger avec les roues arrière.

Les deux astronautes ont exploré des cratères, des montagnes et des vallées au cours de leurs trois tournées. Ils contrôlaient la voiture à l'aide d'un levier au milieu du cockpit, qui ressemblait déjà et fonctionnait comme un joystick pour les jeux informatiques d'aujourd'hui. David Scott a jugé les caractéristiques de conduite sur le funk comme suit : « C'est une conduite rock'n'roll. J'ai le mal de mer. » En fait, ce qui a été diffusé à la télévision américaine le 30 juillet 1971 était une course folle. Au son de la musique country, le Lunar Rover se soulevait parfois avec ses quatre roues.

Heureusement, ils étaient attachés. Mais avant de commencer le premier voyage, Scott et Irwin ont eu des difficultés avec ça. Les ceintures de sécurité, qui avaient été montées pour éviter l'apesanteur et le risque de débouclage des astronautes de la voiture sur des pentes accidentées, étaient très difficiles à attacher. Curieusement, les sangles passant au milieu des cuisses ne semblaient plus assez longues contrairement à l'entraînement au sol. La raison de cela peut être trouvée dans le rapport de mission final de la NASA de décembre 1971 : en raison de la gravité plus faible sur la lune, les combinaisons pressurisées étaient beaucoup moins comprimées en position assise que sur terre. Scott et Irwin étaient donc un peu gonflés et se sont assis quelques centimètres plus haut que prévu en raison de cette circonstance. Pour cette raison, leurs ceintures étaient plus difficiles à attacher et étaient également beaucoup plus serrées.

Le premier traîneau américain destiné à être utilisé dans le vide, largement co-développé par l'ingénieur de fusée germano-américain Georg von Tiesenhausen et construit par Boeing et General Motors, a été suivi de deux autres voitures en avril et décembre 1972 (Apollo 16 et 17). Tous équipés de caméras de télévision, d'émetteurs et de récepteurs, de divers appareils de mesure scientifiques et d'un ordinateur de navigation chacun afin que les équipages puissent retrouver en toute sécurité leur chemin vers leurs modules combinés d'atterrissage et de décollage dans la monotonie grise de la lune. Parce qu'avec eux, ils devraient rentrer chez eux après la fin de leurs excursions sur la lune.

Un froid mortel a mis fin à la vie de Lunochod 2

En janvier 1973, la Lunochod 2, la dernière voiture lunaire depuis des décennies, a rejoint les trois véhicules tout-terrain américains. À 840 kilogrammes, c'était le poids lourd de tous les véhicules lunaires précédents et à 39 kilomètres, il faisait le trajet le plus long de l'époque. Alors que le modèle précédent mettait fin au froid, Lunochod 2 est d'abord mort de chaleur avant de geler lui aussi. L'« Atlas international d'exploration lunaire » décrit le cours exact des événements comme suit : « Vers la fin du jour lunaire, le rover a roulé avec le soleil derrière lui et une mauvaise visibilité. Il a été accidentellement dirigé dans un petit cratère. En essayant de le manœuvrer à nouveau, le volet ouvert avec les cellules solaires, qui dépassait vers l'arrière du fuselage, a heurté la paroi du cratère, après quoi elle et ses cellules solaires ont été partiellement recouvertes de matériau lunaire. L'équipe au sol a constaté une baisse des performances énergétiques mais ne la considère pas comme un problème grave. Mais lorsque le volet a été fermé un peu plus tard pour garder le rover un peu au chaud pendant la nuit lunaire, ce matériau lunaire s'est déversé sur la glacière, dont le but était d'empêcher le rover de surchauffer pendant la journée lunaire... Le 8 mai, 1973, Lunochod s'est à nouveau réveillé et le voyage... a continué. Mais finalement il a surchauffé… « Puis il est tombé en proie au froid mortel.

À l'exception des autres militants de Jadehase, la flotte de voitures terrestres se compose de six parkings à long terme. Les véhicules électriques d'occasion de plusieurs millions de dollars en provenance de Russie, des États-Unis et de Chine sont seuls et abandonnés, largement éparpillés dans la poussière. Chacun avec un ridiculement peu de kilomètres au compteur et aucune perspective de réactivation. Parce qu'il n'y a depuis longtemps aucun processus chimique dans les cellules de votre batterie qui pourrait générer de l'énergie et la faire redémarrer. C'est un parking pour les âges.

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